Năm lớp 6, Austin Russell đã biến chiếc máy chơi game Nintendo của mình thành một chiếc điện thoại di động. 15 tuổi, cậu chế tạo ra một chiếc bàn phím ba chiều. Tới năm 17 tuổi, cậu đệ trình một bằng sáng chế mang tên mình. Và nay, 22 tuổi, cậu điều hành một startup trong lĩnh vực đang phát triển mạnh nhất ở Thung lũng Silicon.

Là người sáng lập kiêm CEO của Luminar Technologies Inc., Russell và nhóm của mình đang xây dựng lidar, công nghệ cảm biến laser siêu chính xác, một công nghệ cực kỳ quan trọng với xe tự lái. Alphabet Inc., công ty mẹ của Google, đang đệ đơn kiện Uber Technologies Inc. để buộc tội hãng này đánh cắp thiết kế lidar trong khi đó những startup khác như Velodyne Lidar Inc. và Quanery Systems Inc. đã huy động được ít nhất 150 triệu USD từ các công ty lớn như Ford Motor Co., Baidu Inc., Daimler AG và Samsung Electronics Co.

Austin Russell, người sáng lập kiêm CEO của Luminar Technologies Inc
Austin Russell, người sáng lập kiêm CEO của Luminar Technologies Inc

Theo những người nắm được tình hình tài chính của Luminar, Russell cũng đã huy động được số vốn tương tự hai startup kể trên. Luminar được thành lập từ năm 2012 và cho tới nay vẫn hoạt động trong chế độ tàng hình. Chưa rõ những ai đầu tư cho Luminar nhưng sau đợt gây vốn vào năm ngoái người ta ước tính giá trị của nó rơi vào khoảng 1 tỷ USD.

Khi Russell 17 tuổi, tỷ phú Peter Thiel đã trao cho cậu học bổng Thiel Fellowship trị giá 100.000 USD. Sau khi nhận bổng này, Russell đã bỏ học tại Đại học Stanford để thành lập Luminar. Thiel là vị khách thường xuyên ghé thăm trụ sở của Luminar ở Portola Valley, cách San Francisco 40 dặm về phía nam. Tại đây, Luminar phát triển và thử nghiệm các hệ thống lidar trong khi khách và nhân viên nằm dài trên những chiếc sofa. Các công ty ô tô, bao gồm BMW AG và General Motors Co., cũng thường xuyên ghé thăm nơi đây.

Việc một startup của cậu sinh viên bỏ học ít tiếng tăm có thể huy động được hàng trăm triệu USD cho thấy thị trường đang có nhu cầu rất lớn về lidar, chủ tịch Velodyne, ông Mike Jellen, chia sẻ. Các công ty ô tô muốn ra mắt xe tự lái từ năm 2020 hoặc 2021 nên ngay từ bây giờ họ bắt đầu đặt hàng hệ thống lidar với số lượng lớn. Velodyne dự tính xuất xưởng 12.000 chiếc lidar trong năm nay, 80.000 trong năm 2018 và 1,7 triệu trong năm 2022.

11 tuổi chế máy chơi game Nintendo thành điện thoại di động, 22 tuổi điều hành startup xe tự lái trị giá tỷ đô

Sự phát triển của Luminar phản ánh rất nhiều về quá khứ và hiện tại của Thung lũng Silicon. Nó vẫn là nơi mà những thần đồng với các kế hoạch táo bạo nhận được sự hỗ trợ từ các nhà đầu tư hào phóng. Những ý tưởng thường được biến thành ứng dụng di động hoặc phần mềm web. Giờ đây, ngày càng có nhiều công nghệ tương tác với thế giới vật lý như xe hơi, robot, drone và phần mềm tự động hóa. Russell là một phần trong kỷ nguyên mới này.

Luminar đã sử dụng vốn đầu tư để mua vài chiếc Tesla Model S cho mục đích thử nghiệm. Công ty cũng chi tiền cho các nghiên cứu và phát triển nhằm giải quyết những thách thức đang cản trở thị trường lidar non trẻ.

Một chiếc lidar cao cấp của Velodyne được bán với giá hơn 50.000 USD. Một hệ thống lidar rẻ hơn, tạo ra hình ảnh 3D độ phân giải thấp hơn của Velodyne được bán với giá 8.000 USD. Trong khi đó, Quanergy đang bán một mẫu lidar với giá 4.000 USD. Xe hơi tự lái thường cần hai hoặc nhiều cảm biến lidar do vậy rất tốn kém nếu trang bị đủ lidar cho xe.

Theo một nguồn tin nắm rõ kế hoạch của Luminar, Russell đang cố gắng chế tạo một cảm biến lidar có giá dưới 1.000 USD. Tuy nhiên, Quanergy tham vọng hơn khi đặt mục tiêu ra mắt một mẫu cảm biến lidar với giá dưới 100 USD trong vòng ba hoặc bốn năm nữa.

Trong khi radar sử dụng sóng vô tuyến để phát hiện các vật thể thì lidar sử dụng các tia laser nhằm tạo ra hình ảnh 3D với độ chính xác cao. Công nghệ này đặc biệt quan trọng với xe tự lái bởi nó tạo ra hình ảnh thời gian thực của những vật đi qua và xung quanh chiếc xe nhằm giúp chiếc xe xác định vị trí của chính nó. Hiện tại, hệ thống dẫn đường vệ tinh chỉ có độ chính xác trong khoảng cách 4,8 mét nên không thể ứng dụng cho xe tự lái trong tương lai.

Theo một nguồn tin được tiếp xúc trực tiếp, trong lần thử nghiệm gần nhất hình ảnh được tạo ra bởi hệ thống lidar của Luminar có độ phân giải cao hơn các hệ thống cạnh tranh do Velodyne hay Quanergy sản xuất. Một phiên bản khác thậm chí còn tạo ra hình ảnh sắc nét hơn nhưng thông tin được xử lý hơi trễ. Vấn đề này phát sinh do máy tính yếu, không đủ sức mạnh để xử lý tất cả những thông tin thu thập được cùng lúc chứ không liên quan gì tới công nghệ cốt lõi.

Luminar còn có những kế hoạch lớn hơn. Một nhãn hiệu được đăng ký từ ngày 30/6 cho thấy hãng này đang muốn chế tạo một hệ thống tránh va chạm xe với các thiết bị radar và cảm biến siêu âm chứ không chỉ áp dụng công nghệ quang học thường dùng trong lidar. Trong những tuần gần đây, Luminar liên tục đăng tin tuyển dụng cho 19 vị trí gồm kỹ sư, luật sư, quản lý sản phẩm và chuyên gia tích hợp xe.

Cập nhật tin tức công nghệ mới nhất tại fanpage Công nghệ & Cuộc sống